A empresa norte-americana Modern Meadow conseguiu produzir biologicamente uma pele que não é feita a partir de animais, mas de colágeno, uma proteína de estrutura fibrosa. Na verdade, o tratamento da pele no processo de curtimento visa remover dela tudo o que não seja colágeno. A nova pele biofabricada se chama Zoa.

A empresa foi fundada em 2011 com o objetivo de criar hambúrgueres e peles por bioengenharia, mas depois abandonou o primeiro desses dois mercados para se concentrar na pele. Em seguida, a empresa começou a criar e reproduzir as células da pele dos animais, mas agora através de um processo de fermentação para produzir diretamente o colágeno, que depois é purificado, prensado e curtido até se tornar pele.

Como a Modern Meadow cria colágeno na forma líquida, o Zoa pode ser aplicado em formas até agora não usuais. A empresa criou relógios que foram moldados com colágeno líquido, camisetas feitas de outros materiais que são costuradas com o mesmo colágeno, etc. Na verdade, uma destas camisetas estará em exposição na mostra Items: Is Fashion Modern? no MoMA em Nova York a partir de 1 de Outubro.

Para criar em laboratório o Zoa, a Modern Meadow cresce uma estirpe de levedura manipulada para produzir o colágeno, a proteína da pele que dá a força e alongamento ao couro. Não há vacas mortas, nem cicatrizes ou cortes. E nenhum dos produtos petroquímicos utilizados para produzir o couro sintético ou o “couro vegano”.

É uma nova forma radical de fazer couro líquido utilizando somente engenharia genética e dissociado dos processos de agricultura tradicional. Leveduras modificadas têm sido muito utilizadas na produção de drogas como a insulina, mas, recentemente, entraram no mundo dos bens de luxo com a seda de aranha , perfume  e agora couro.

Modern Meadow cria o primeiro couro líquido em laboratório feito de colágeno stylo urbano
Uma folha de colágeno produzido pela Modern Meadow

A Modern Meadow nem sempre foi interessada em moda. Seus fundadores, Andras Forgacs e seu pai e diretor científico Gabor Forgacs, tinham iniciado anteriormente a empresa Organovo para crescer tecido humano para investigação médica e farmacêutica. Ir da engenharia de tecidos humanos para o tecido animal, parecia ser o próximo passo lógico da empresa. Em 2011, eles fundaram a Modern Meadow com o objetivo de crescer couro e carne em cultura de tecidos.

A Modern Meadow inicialmente tentou fazer crescer as células da pele de vaca em um material muito parecido com couro, mas as células de mamíferos são difíceis pois exigem um meio específico e rico em nutrientes. Os problemas eram de dois tipos: Um, o meio necessário para crescer as células incluía o soro extraído a partir de vitelos em gestação, processo que depende de animais; e dois, todos os tipos de bactérias indesejáveis ​​e levedura podem crescer em um meio rico em nutrientes, o que requer equipamentos caros para manter a esterilidade.

Devido a esses problemas a Modern Meadow finalmente decidiu que as células de mamíferos tinha que ser substituídas por levedura de crescimento rápido. Como o fermento já é amplamente utilizado para a fabricação de álcool para cerveja e vinho, por exemplo, há uma abundância de equipamentos em escala industrial sob medida para fermentação de levedura. Mas leveduras não fabricam colágeno que se toranm automaticamente em folhas de couro.

A equipe de pesquisa teve para adicionar dois outros genes para enzimas que ajudam a modificar a estrutura molecular do colágeno e, em seguida, utilizaram um outro processo para criar as folhas de couro cru. O couro cru pode ser curtido assim como o material que vem das vacas. Ao ajustar a estrutura molecular do colágeno, a equipe pode fazer couro cujo tamanho é ilimitado, mais resistente ou incrivelmente fino. O couro líquido Zoa é só mais uma amostra de como novas tecnologias sustentáveis estão ajudando a criar uma indústria da moda circular.

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